Indigenous communities in Oaxaca denounce US-Army Espionage

The end of 2008 saw the preliminary conclusion of a scientific investigation of indigenous Zapotec communities in the Sierra Juárez region of Oaxaca. The research proyect by the name of "México Indígena" had been undertaken by a team of geographers from the University of Kansas and was financed by the US-Army think tank Foreign Military Studies Office (FMSO)and the war and espionage supplier Radiance Technologies. The researched communities knew nothing of this involvement and are left feeling like victims of geopiracy.


Towards the end of 2008, the results of the research project México Indígena (Indigenous Mexico) were handed over to two Zapotec communities in the Sierra Juárez in the form of maps. Research had been undertaken two years earlier by a team of geographers from University of Kansas. What initially seemed to be a beneficial project for the communities now leaves many of the participants feeling like victims of geopiracy.
In August 2006, the México Indígena research team arrived at the Union of Organizations of the Sierra Juárez of Oaxaca (UNOSJO, S.C.) to present research objectives and garner support to commence work in the Sierra Juárez region. At the time, the team included a Mexican biologist Gustavo Ramírez, an Ixtlán native well known in the area, who was responsible for initially approaching UNOSJO.
Project leader and geographer Peter Herlihy explained the project objectives to UNOSJO, S.C., initially stating that it was to document the impacts PROCEDE [a Mexican Government program] has had on indigenous communities. He failed to mention, however, that this research prototype was financed by the Foreign Military Studies Office (FMSO) of the United States Army and that reports on his work would be handed directly to this Office. Herlihy neglected to mention this despite being expressly asked to clarify the eventual use of the data obtained through research.
Herlihy mentioned that his team would collaborate with the following organizations: the American Geographical Society (AGS), Kansas University, Kansas State University, Carleton University, the Universidad Autónoma de San Luis Potosí and the Secretary of Environment and Natural Resources (SEMARNAT). He failed, however, to acknowledge the participation of Radiance Technologies, a company that specializes in arms development and military intelligence.
Although UNOSJO, S.C. participated in some of the México Indígena Project’s initial activities, the organization soon ceased participation due to unclear project intentions. The Santa Cruz Yagavila and Santa María Zoogochi communities also ended up feeling the same distrust and they too abandoned the Project. For these reasons, the México Indígena research team localized activities within the San Miguel Tiltepec and San Juan Yagila communities, both located in the Zapotec region known as El Rincón de la Sierra Juárez.
In November 2008, México Indígena members Peter Herlihy and John Kelly attended a meeting of the UCC, the Unión de Comunidades Cafetaleras “Unidad Progreso y Trabajo” (the Union of Coffee-Producing Communities “Unity, Progress and Work”), held in the community of Santa Cruz Yagavila. They announced the completion of the Yagila and Tiltepec community maps and offered their services to other organization-member communities. They went on to mention that research had been carried out with the collaboration of UNOSJO, S.C.’s own Aldo Gonzalez, a fact that was immediately refuted.
Following the aforementioned UCC meeting, UNOSJO, S.C. began looking into the México Indígena Project. Investigation revealed that México Indígena forms part of the Bowman Expeditions, a more extensive geographic research project backed and financed by the FMSO, among other institutions. The FMSO inputs information into a global database that forms an integral part of the Human Terrain System (HTS), a United States Army counterinsurgency strategy designed by FMSO and applied within indigenous communities, among others.
Since 2006 the Human Terrain System HTS has been employed with military purposes in both Afghanistan and Iraq and according to what we have been able to determine Bowman Expeditions are underway in Mexico, the Antilles, Colombia and Jordan.
In November 2008, the México Indígena Project completed the maps corresponding to Zapotec communities San Miguel Tiltepec and San Juan Yagila. Contrary to the often-mentioned promise of transparency, México Indígena created an English-only web page, a language that the participating communities do not understand. Before the communities received the work, said maps had already been published on the Internet. Furthermore, the communities were never informed that reports detailing the project would be handed over to the FMSO.
In addition to publishing the maps, the México Indígena team created a database into which pertinent information was entered: community member names and the associated geographic location of their plot(s) of land, formal and informal use of the land and other data that cannot be accessed via the Internet.
According to statements made by those heading the México Indígena research team, this type of map can be used in multiple ways. They did not specify, however, whether they would be employed for commercial, military or other purposes. Furthermore, as the maps are compatible with Google Earth, practically anyone can gain access to the information. Yet only community members can decipher information expressed in Zapotec (toponyms), unless, of course, one has the capacity to translate them, as in the case of FMSO linguistic specialists.
UNOSJO, S.C. is against this kind of project being carried out in the Sierra Juárez and distances itself completely from the work compiled by the México Indígena research team. We call upon indigenous peoples in this country and around the world not to be fooled by these types of research projects, which usurp traditional knowledge without prior consent. Although researchers may initially claim to be conducting the projects in “good faith”, said knowledge could be used against the indigenous peoples in the future.
We hereby demand that Peter Herlihy honor his promise of transparency and that the Mexican public be made aware all his sources of funding and the institutions that received information on findings obtained in the communities.
We further demand that, in light of these facts, the Mexican Government, firstly the Secretary of Environment and Natural Resources for having financed part of the research, as well as the Department of Internal Affairs, the Department of External Affairs, Deputies and Senators for possible violations of the Indigenous Peoples’ National Sovereignty and Autonomy, clarify its position on the matter.
Oaxaca de Juárez, Oax., 14 January 2009

Geopiratería en la Sierra Juárez, Oaxaca
Solicitamos amablemente a ustedes, publiquen el presente boletín en sus respectivos medios.
A finales del 2008 se entregaron en forma de mapas los resultados de una investigación llamada México Indígena a dos comunidades zapotecas de la Sierra Juárez, misma que había iniciado dos años antes un equipo de geógrafos de la Universidad de Kansas. Lo que apareció como un proyecto en beneficio de las comunidades, deja ahora a muchos de los participantes con la sensación de haber sido víctimas de un acto de geopiratería.
En agosto de 2006 el equipo de investigación del proyecto México Indígena, se presentó a la oficina de la Unión de Organizaciones de la Sierra Juárez, Oaxaca, S. C. (UNOSJO, S. C.), con la finalidad de presentar los objetivos de su investigación y pedir apoyo para poder realizar su trabajo en la región de la Sierra Juárez. Dentro del equipo se encontraba en ese entonces el Biólogo Gustavo Ramírez, conocido en la zona por ser originario de Ixtlán y quien fue el responsable de hacer el acercamiento con nuestra organización.
Aunque inicialmente el Geógrafo Peter Herlihy, responsable del proyecto, explicó a la UNOSJO S. C. los objetivos del mismo, relacionándolo principalmente con el impacto del PROCEDE en las comunidades indígenas, nunca mencionó que este prototipo de investigación estaba financiado por la Oficina de Estudios Militares Foráneos (Foreign Military Studies Office, FMSO por sus siglas en Inglés), de la Armada de los Estados Unidos y que le entregaría reportes de su trabajo a esa oficina; pese a que se le preguntó expresamente cuáles serían los usos que se le daría a la información obtenida con su investigación.
Herlihy mencionó que colaborarían con su equipo: La Sociedad Geográfica Americana (American Geographical Society, AGS por sus siglas en Inglés), La Universidad de Kansas, La Universidad Estatal de Kansas, La Universidad de Carleton, La Universidad Autónoma de San Luis Potosí y la Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales, omitiendo también la participación de la empresa armamentista y de inteligencia militar Radiance Technologies.
Aunque la UNOSJO S. C participó en algunas de las actividades iniciales del proyecto México Indígena, poco tiempo después dejó de participar porque consideró no estaban claras sus intensiones. La investigación también causó desconfianza en las comunidades de Santa Cruz Yagavila y Santa María Zoogochi, mismas que también abandonaron el proyecto; por lo que el equipo de México Indígena centró sus actividades en las comunidades de San Miguel Tiltepec y San Juan Yagila, ubicadas en la región zapoteca conocida como El Rincón de la Sierra Juárez.
En noviembre de 2008 en una reunión de la Unión de Comunidades Cafetaleras Unidad Progreso y Trabajo (UCC), realizada en la comunidad de Santa Cruz Yagavila, se presentó Peter Herlihy y John Kelly, del equipo de México Indígena, para anunciar que habían terminado los mapas de las comunidades de Yagila y Tiltepec e invitar a otras comunidades de esa organización a que realizaran trabajos similares, mencionando que este trabajo se había hecho con la colaboración de Aldo González de la UNOSJO S. C., lo cual fue desmentido en esa misma reunión.
Después de la reunión de la UCC mencionada anteriormente, la UNOSJO S. C. inició una investigación para saber que había atrás del Proyecto México Indígena, dándonos cuenta que el proyecto es parte de una investigación geográfica mayor que se llama Expediciones de Bowman, auspiciada y financiada por la FMSO, entre otras instituciones. La FMSO proporciona información a una base de datos mundial que es parte integral del Sistema del Terreno Humano (Human Terrain System, HTS por sus siglas en inglés), una estrategia de contrainsurgencia del Ejército de los Estados Unidos que están aplicando con pueblos indígenas entre otros y que ha sido diseñada por la FMSO.
Los países donde se ha utilizado el HTS, desde 2006, con fines militares son Afganistán e Irak, y hasta donde hemos podido averiguar se están haciendo expediciones de Bowman en: México, Las Antillas, Colombia y Jordania.
El proyecto de México Indígena terminó de realizar los mapas de las comunidades Zapotecas de San Miguel Tiltepec y San Juan Yagila en Noviembre de 2008. Contrario a la tan mencionada transparencia de que presume el equipo de México Indígena, el único idioma que se utiliza en su página web es el inglés, mismo que no es comprendido por las comunidades participantes; antes de que se entregaran los mapas a las comunidades, estos ya se habían publicado en el Internet; y nunca se informó a las comunidades que se entregarían reportes sobre los trabajos realizados en ellas a la FMSO.
Adicionalmente a los mapas publicados por el equipo de México Indígena se construyó una base de datos donde se encuentran los nombres de los comuneros, asociados a la localización geográfica de su o sus parcelas, el tipo de uso que se da a la tierra formal o informalmente y otros datos a los que no se puede acceder por el Internet.
Según lo dicho por los responsables del equipo de México Indígena, son múltiples los usos que se pueden dar a este tipo de mapas (sin especificar si los usos son comerciales, militares u otros). Adicionalmente los mapas pueden montarse sobre el programa de Google Earth y prácticamente cualquier gente puede acceder a esta información; aunque solo podrán decodificar la información que está plasmada en zapoteco (toponimias), los integrantes de la comunidad, o quienes tengan la capacidad de traducirlos, como serían los especialistas en lingüística de la FMSO.
La UNOSJO, S. C. está en contra de que se sigan realizando este tipo de proyectos en la Sierra Juárez y se deslinda completamente del trabajo que ha realizado el equipo de México Indígena, al mismo tiempo que hace un llamado a las comunidades indígenas del país y del mundo a no dejarse sorprender con este tipo de investigaciones que están expropiando los saberes tradicionales de las comunidades y pueblos, sin su consentimiento previo informado, ya que pueden ser utilizados en su contra en el futuro, aunque los investigadores prometan inicialmente que lo quieren hacer de “buen corazón”.
Exigimos a Peter Herlihy, haga efectiva la transparencia que presume, e informe al público mexicano de sus fuentes de financiamiento y todas las instituciones a las que entregó la información recabada en las comunidades.
Asimismo exigimos al gobierno mexicano exprese su posición frente a estos hechos. En primer lugar a la Secretaría del Medio Ambiente y Recursos Naturales, por haber financiado parte de esta investigación; así como a la Secretaría de Gobernación, de Relaciones Exteriores y los diputados y senadores, por las posibles violaciones a la Soberanía Nacional y a la Autonomía de los Pueblos Indígenas.
Oaxaca de Juárez, Oax., a 14 de enero de 2009.


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